Bestemmingen

Een jaar lang alleen de wereld rond in een rolstoel

Toen de Waalse Blandine Even (24) vier jaar geleden onverwacht in een rolstoel belandde, zag ze al haar reisplannen in duigen vallen. Maar op 9 september vertrok ze – in haar eentje – uit België voor de wereldreis waar ze al heel haar leven van droomde. vrijdag, 23 september

Door Veerle Witte
Foto's Van Blandine Even

Net twee weken onderweg, en momenteel in China, staat ze ons te woord over haar plannen en ervaringen tot nu toe. ‘Ik heb al zo veel mooie plekken gezien en mensen ontmoet dat het soms lijkt alsof ik al twee maanden onderweg ben,’ vertelt Blandine. ‘Zoals ik al verwachtte, heb ik al best wat stressvolle en moeilijke situaties voor mijn kiezen gekregen, maar gelukkig nog veel meer waanzinnige momenten!’ Blandine is nu in Xi’An, na een week in Beijing en twee dagen in de historische stad Pingyao. ‘Mijn mooiste herinnering tot nu toe? Dat ik op de Chinese Muur ben geweest.’

Wat zijn je plannen precies?

‘Het maken van een wereldreis is altijd al mijn grootste droom geweest. Van jongs af aan hield ik van reizen. Op mijn 17de ging ik op uitwisseling naar Amerika, waar ik in een gastgezin woonde en naar de middelbare school ging. Een onvergetelijke ervaring waarbij ik studenten vanuit de hele wereld ontmoette die me geïnspireerd hebben de wereld verder te verkennen. 

Afgelopen zomer maakte ik een 40-daagse treinreis door Europa, onder meer om te zien of ik in staat ben voor lange tijd alleen te reizen en zowel mijn rolstoel als bagage kan managen. Het verliep niet altijd soepel, maar een geweldige ervaring was het zeker! Nu, net afgestudeerd als vertaler en nog weinig verplichtingen, is het beste moment aangebroken de wereld rond te reizen. 

Deze reis zal ongeveer een jaar duren. Voornamelijk in mijn eentje, behalve twee weken in Nieuw-Zeeland waar mijn vader kerst met mij komt vieren. Maar alleen reizen is nooit echt alleen zijn. Eigenlijk ontmoet je solo juist veel makkelijker nieuwe mensen en dat is precies de reden dat ik het zo graag doe!’

Heeft een reis als deze veel extra planning nodig omdat je in een rolstoel zit? Aan wat voor soort dingen moet je zoal denken?

‘Helaas wel. Als je in een rolstoel reist kan je niet zomaar in het vliegtuig of op de trein stappen, of een hostel zoeken op het moment dat je aankomt op bestemming. Alles moet van tevoren geregeld worden, voornamelijk transport en accommodatie. Als ik de trein wil nemen, moet ik assistentie regelen op het station en een speciale plek reserveren in de trein. Wanneer ik ga vliegen, moet ik eerst de airline contacteren om te checken of ze mijn rolstoel wel accepteren en assistentie op het vliegveld te regelen.

Eigenlijk is een vliegreis altijd wel het stressvolste deel van het reizen in een rolstoel. Ten eerste, omdat mijn rolstoel kan beschadigen tijdens een vlucht: iets wat regelmatig voorkomt. Mensen realiseren zich vaak niet dat rolstoelen tussen de €5.000 en €10.000 euro kosten en moeilijk te repareren zijn. Verder accepteren sommige maatschappijen bepaalde elektrische rolstoelen niet. Zo ben ik een paar maanden geleden in Boedapest geweigerd op een vlucht van Ryanair vanwege het type batterij van mijn rolstoel. Dat was mijn ergste reiservaring tot nu toe.

Tot slot moet ik altijd specifieke spullen meedragen voor het geval mijn rolstoel technische problemen krijgt. Denk aan een reservewiel, binnenbanden, een kleine pomp, lampen, een reflecterend vest, moersleutels, mijn acculader en verschillende adapters.’

Wat is het moeilijkste aan het reizen in een rolstoel?

‘Naast vervoer moet ik altijd op zoek naar toegankelijke accommodatie, iets dat vaak slecht aangegeven staat op de website en niet wordt vermeld in reisgidsen. Voor deze reis moest ik honderden mails versturen naar hotels. Is er een lift of zijn er kamers op de begane grond? Zijn er trappen voor de ingang? Hoe toegankelijk is de badkamer?

Tijdens het reizen kwam ik er al snel achter dan andere gehandicapte mensen de betrouwbaarste informatiebron zijn als het hier op aankwam. Daarom besloot ik twee jaar geleden een blog te starten: Mille découvertes sur 4 roulettes, ofwel duizend ontdekkingen op vier wielen.  Hier deel ik mijn avonturen, tips voor andere reizigers in een rolstoel en praktische informatie over de toegankelijkheid van plekken. Ik besteedde steeds zoveel uren aan het researchen van deze zaken, dat ik het wilde delen met anderen die er ook veel aan zouden hebben.’

Is er ook iets positiefs te noemen aan het reizen in een rolstoel?

‘Als je alleen reist in een rolstoel, moet je vaak om hulp vragen. Dat dwingt me om met vreemde mensen te praten en soms worden deze vreemdelingen vrienden. Het reizen in een rolstoel kan het dus makkelijk maken mensen te ontmoeten. Veel mensen komen ook uit zichzelf een praatje met me maken, omdat ze benieuwd zijn naar mijn rolstoel of onder de indruk zijn over het feit dat ik alleen reis.’

Welke landen ga je bezoeken tijdens deze reis?

‘Ik ben nu in China, waar ik in totaal drie weken zal doorbrengen. Dan ga ik voor drie weken naar Japan, ongeveer een maand naar Vietnam en Cambodja, een paar dagen naar Singapore en een maand in Nieuw-Zeeland. Vervolgens blijf ik zes maanden in Australië waar ik een stage ga lopen in Sydney. Na Australië heb ik nog niks gepland, maar ik zal waarschijnlijk nog een paar stops maken op mijn weg terug naar België.’

Wat betekent deze reis voor jou?

‘Het betekent dat ik in staat ben om mijn dromen waar te maken. Toen ik vier jaar geleden in een rolstoel belandde ten gevolge van een niet-geïdentificeerde genetische aandoening, dacht ik dat ik zou moeten stoppen met reizen. Maar al snel was ik weer op pad, en hoewel het nu ingewikkelder is, ben ik vooral blij om te zien hoeveel dingen ik nog kan!’

Wil je andere rolstoelgebruikers graag inspireren om meer te reizen?

‘Ja, eigenlijk doe ik dat nu al met mijn blog. Ik krijg regelmatig berichtjes van gehandicapten die advies vragen en van rolstoelgebruikers (of hun ouders) die zeggen dat ze dankzij mijn blog zien dat het mogelijk is om te reizen in een rolstoel, en het zelf ook (gaan) doen!

Ook wordt mijn blog gelezen door niet-gehandicapten aan wie ik graag wil laten zien dat een beperking je niet tegenhoudt in reizen of het waarmaken van je dromen. Gelukkig maar! Veel mensen denken dat gehandicapt raken het ergste is wat je kan overkomen en dat hun leven niet meer de moeite waard zou zijn op het moment dat ze in een rolstoel belanden. Ik wil hen laten zien dat ze het zo verkeerd hebben.

Tot slot wil ik mensen laten beseffen hoe belangrijk het is elk aspect van de samenleving voor iedereen toegankelijk te maken, inclusief reisvoorzieningen. Een derde van de bevolking leeft met een beperking: een aanzienlijk aantal potentiële reizigers.’

Heb je nog speciaal advies voor rolstoelreizigers?

‘Als iemand je vertelt dat iets goed toegankelijk is, vraag dan ALTIJD om meer details. Toegankelijkheid betekent niks. Als je in een hotel verblijft, check dan goed of het toegankelijk is voor jou en je rolstoel. Dingen als een kleine lift, een smalle doorgang of een afstapje worden vaak over het hoofd gezien door niet-gehandicapten, maar kunnen jou grote problemen opleveren. Vraag vooral om foto’s als je twijfelt.’

Wil je nog iets toevoegen?

‘In een rolstoel belanden betekende niet het einde van mijn leven. Het was slechts het begin van een nieuw leven. Een ander leven, dat ik besloot vol geluk en dromen te leven.’ 

Volg de reis van Blandine op Facebook of via haar Franstalige blog!

Kijk hier voor meer informatie

Volg