lezen Nieuws

Bevrijde circusleeuwen terug naar Afrika

Bekijk Sluit

lezen Nieuws

33 leeuwen die zijn gered uit circussen in Peru en Colombia, zetten zaterdag opnieuw voet aan de grond in Afrika. De dieren zullen in een Zuid-Afrikaans reservaat verder leven. “Ze moesten de hel op aarde doorstaan, nu zijn ze op weg naar het paradijs.”

Datum
Auteur
Laurel Neme/Paul van Beem
Fotograaf
Martin Meija, Associated Press

Het Emoya Big Cat Sanctuary is een opvangcentrum voor katachtigen in het Bahatireservaat in Zuid-Afrika. Geen volledig wilde natuur, maar dat kan ook niet. Bij veel circusleeuwen zijn klauwen verwijderd en tanden aangetast, waardoor het vrijwel onmogelijk is om voor zichzelf te zorgen en prooien te vangen. 

De vrijlating van de circusleeuwen is het resultaat van de campagne Operation Spirit of Freedom van de Britse ngo Animal Defenders International (ADI). De organisatie doet al een aantal jaren onderzoek naar dierenmishandeling in Zuid-Amerikaanse circussen, en dringt bij regeringen aan op het invoeren van strengere wetten voor het houden van circusdieren. In 2009 hielp ADI bij het redden en opnieuw vrijlaten van 29 leeuwen en andere dieren uit negen circussen in Bolivia, en nu zijn ook in de buurlanden successen geboekt. 

Jan Creamer en Tim Phillips van ADI vertellen over de reddingsoperatie in Peru, die heel wat voeten in de aarde had. “We dachten de operatie in vier maanden te kunnen uitvoeren, maar uiteindelijk heeft het achttien maanden geduurd”, zegt Phillips over de reddingsactie, die al snel uitgroeide tot de grootste tot nu toe. De dieren in kwestie: 33 leeuwen (in Peru en Colombia), drie beren, een tijger, een poema, apen, rolstaartberen en ara’s.  

Invallen

De organisatie deed, in samenwerking met de lokale autoriteiten, invallen in meerdere circussen, waar de omstandigheden vaak erbarmelijk waren. Eigenaren verborgen de dieren, probeerden te onderhandelen, verzetten zich hevig en dreigden soms zelfs de dieren op straat vrij te laten. Vaak moest er politie aan te pas komen. In sommige gevallen werden meer illegale dieren ontdekt dan verwacht. Creamer: “Voorafgaand aan een reddingsoperatie schatten we in welke dieren we in het circus kunnen verwachten, maar we moeten op alles voorbereid zijn.”

Gaandeweg schakelden ook de autoriteiten ADI in om te helpen met het in beslag nemen en verzorgen van illegaal verhandelde dieren. “Ze hadden een heleboel potentiële locaties op het oog waar mogelijk gesmokkelde dieren zaten”, zegt Creamer. “Soms zijn die eigendom van een circus, of ze worden aan particulieren verkocht als huisdier. Dankzij die invallen groeide het aantal geredde dieren aanzienlijk.” 

Medewerkers van Animal Defenders International desinfecteren kooien die voor het leeuwentransport worden gebruikt. Foto: Martin Mejia, Associated Press.

Publieke steun

Naarmate de tijd verstreek, kreeg het project ook steeds meer naamsbekendheid onder de Peruaanse bevolking. Het aantal ogen dat naar illegaal verhandelde dieren uitkeek groeide, en AID kreeg zelfs vanuit de meest afgelegen locaties meldingen binnen van dorpsbewoners die circussen zagen die nog niet op de radar stonden. “We zouden deze circussen niet gevonden hebben zonder de steun van de Peruaanse bevolking”, zegt Phillips. 

Een aantal van de door ADI blootgestelde incidenten inspireerde de Peruaanse regering nieuwe wetten tegen dierenmishandeling in te voeren. Zo was er Cholita, een brilbeer die volledig haarloos en met verminkte poten werd gered uit gevangenschap. Phillips: “We willen dealers laten zien dat er geen plaatsen zijn om wilde dieren te verbergen.”

Geredde dieren worden waar mogelijk opgevangen en voorbereid op terugkeer in het wild. Een schildpad en ara zijn al vrijgelaten, maar voor andere dieren is dit geen optie. Veel soorten die gewend zijn aan mensen zijn invalide geraakt of in dusdanig slechte gezondheid dat ze in opvangcentra worden geplaatst. Dit geldt bijvoorbeeld voor drie brilberen, die nu leven in een reservaat in Peru, in een omheind stuk regenwoud. 

Marathonvlucht 

De leeuwen keren dus terug naar Afrika, net als het luchttransport van neushoorns een hele logistieke operatie. Vandaag worden negen leeuwen afkomstig uit een Colombiaans circus vanuit een kleine luchthaven in Bucaramanga in een vrachtvliegtuigje naar de hoofdstad Bogota vervoerd. Daar worden ze zaterdagochtend overgeplaatst in een Boeing MD-11, waarna in Lima de 24 Peruaanse leeuwen worden opgepikt. Vanuit de Peruaanse hoofdstad beginnen de leeuwen aan de vlucht van veertien uur naar Zuid-Afrika. Ze worden in aparte kisten geplaatst, maar wel op een strategische manier. Het is belangrijk dat ze constant een bekend gezicht zien. Ook Creamer en Phillips reizen mee in het vrachtruim.

Vanuit Johannesburg worden de dieren per vrachtwagen naar het Emoya Big Cat Sanctuary gebracht, waar ze rond zonsondergang zullen arriveren. Creamer: “Deze leeuwen hebben de hel op aarde moeten doorstaan, nu zijn ze op weg naar het paradijs.” 


Bekijk ook

Ads for you!

Beste bezoeker,

We zien dat je waarschijnlijk een adblocker of andere software gebruikt die onze banners ontregelt.
Dat vinden we jammer, hiermee missen we inkomsten voor onze site die we hard nodig hebben.
Merk daarom onze site als 'veilig' aan en volg deze instructies.

Dankjewel voor je tijd.
National Geographic Nederland/België

Sluiten