Provincia de Panamá

De magie van de San Blas-eilanden

Honderden paradijselijke eilandjes liggen verspreid voor de kust van Panama. De Kuna-indianen maken hier de dienst uit, met kokosnoten als hun belangrijkste valuta. Luxe hoef je niet te verwachten op een overtocht, magie wel. donderdag, 9 november

Door Veerle Witte
Foto's Van Robin Visser

Op elkaar gepropt in een kleine motorboot klappen we over de zee. Spetters van de golven slaan in ons gezicht, terwijl we een zo comfortabel mogelijke positie proberen te vinden op de onmogelijk oncomfortabele houten bankjes. De minuten kruipen voorbij, maar al het ongemak is direct vergeten zodra we aankomen op het volgende paradijselijke palmeiland. 

We maken een vierdaagse overtocht van Colombia naar Panama, via de San Blas-eilanden: een archipel van bijna vierhonderd eilanden verspreid voor de Caribische kust van Panama. Deze boottocht is het avontuurlijke alternatief op het vliegtuig: de ondoordringbare Dariènjungle onderbreekt de Pan-American highway en maakt het onmogelijk om over land te reizen, dus vliegen of varen zijn je enige opties.

We hoppen van het ene naar het andere bountyeiland, waar we overnachtten in hangmatten op het strand en je niks anders rest dan te relaxen in de schaduw van metershoge palmbomen, zwemmen in een kristalheldere zee en nippen van vers kokoswater uit een kokosnoot. Voor even leef je op je eigen onbewoonde privé-eiland.

Onze dagen zijn gevuld met snorkelen, gitaar spelen, kletsen, een potje voetballen, eten, kampvuren maken, lezen, varen, lachen, spelletjes doen en ongegeneerd bakken in de zon. Verse kokosnoten vullen we bij met rum, die we mee hebben gebracht van het vasteland. Onze telefoons hebben geen bereik meer en wifi bestaat hier niet: wij leven deze dagen totaal afgezonderd van de wereld. 

Maar misschien wel het bijzonderste aspect van deze overtocht, is het ontmoeten van de bewoners van de San Blaseilanden: de Kuna. Deze inheemse bevolkingsgroep werd vijfhonderd jaar geleden uit Colombia verjaagd door de Spanjaarden. Vanuit de Dariènjungle trokken ze richting de kust, waarna ze uiteindelijk op de eilanden belandden, die zij Kuna Yala noemen: ‘het land van de Kuna’. Al jaren leven de indianen van de kokosnoten die zij hier plantten bij aankomst. In ruil voor miljoenen kokosnoten voorzien Panama en Colombia de Kuna van andere levensmiddelen. 

In verschillende kunadorpen eten en slapen we in houten paalwoningen boven de zee, waar reggaeton uit de speakers klinkt. De Kuna zijn een heel verlegen volk, dat liever niet op de foto wil en ook eigenlijk niet te veel in contact wil zijn met toeristen, maar met een respectvolle en voorzichtige benadering zijn sommigen best te porren voor een praatje.

De indianen leiden hier een simpel bestaan: ze verplaatsen zich in houten kano’s en wonen in rieten huisjes met daken van palmbladeren, waar zij slapen in traditionele hangmatten. Hoewel Kuna Yala officieel deel uitmaakt van Panama, zijn de Kuna verder volledig onafhankelijk. In totaal kent het gebied 49 Kunadorpen, waarvan 42 op de eilanden en 7 op het vasteland: sommige met wel 2.000 inwoners, andere met slechts enkele tientallen. 

Het laatste eiland waar we slapen is Coco Bandera: een onbewoond eiland dat me doet denken aan de lyrics van het Kinderen voor Kinderen-hitje Op een onbewoond eiland. Met een houten kont springen we van de boot het water in en rennen door het helderblauwe water richting het eiland van misschien twintig bij tien meter. Vandaag en morgen is dit onbewoonde eiland ons eigen paradijs!

De hele dag luieren we in de zon en tellen we de zeesterren in het water. We snorkelen boven kleurrijke koraalriffen en zien roggen uit het water springen. Iedereen is relaxt: niks hoeft, alles mag. 's Avonds genieten we van een feestmaal van kreeft en ceviche tot we niet meer kunnen, waarna we zingen, dansen en gitaar spelen rond een gigantisch kampvuur, onder een heldere sterrenhemel.

Wanneer we wandelen door de branding van het nog warme zeewater ontdekken we gloeiende blauwe puntjes die aanspoelen op het zand. Lichtgevende algen! Deze avond is de kroon op deze ongelofelijke reis, waarin we volledig afsloten leefden van de wereld, in het Kuna Yala-paradijs!

Wil je deze fantastische reis zelf maken? Boek dan een tour bij San Blas Adventures! Je kunt de reis twee kanten op maken: van Panama naar Colombia, of andersom.