Dieren

Zeldzaam wit reekalf geboren in New York

De geboorte van een zeldzaam wit hert op Staten Island, op grond waarop een gedenkteken voor inheemse Amerikanen moest komen, heeft de gemeenschap geïnspireerd.Friday, September 7, 2018

Door Maureen Seaberg

Een grotendeels wit reekalf glipt tussen de bomen door. Met zijn parelwitte vacht lijkt het wel een geest. Tenger en elegant dartelt het over de historische wallen en glooiende velden van Fort Wadsworth. Dit 92 hectare grote gebied ligt aan de noordoostelijke kust van Staten Island.

Het fort is een van de oudste Amerikaanse vestingwerken en werd in de zeventiende eeuw door de Nederlanders gebouwd. Nu is het elk jaar in november het startpunt van de New York City Marathon. Volgens sommigen inspireert de verschijning tot het oppakken van een andere queeste: een project dat meer dan een eeuw oud is om de inheemse Amerikanen te eren.

Bij zonsop- en zonsondergang kun je het jonge hert samen met zijn normaal gekleurde broertje of zusje en moeder in de gloed van de verlichting van de Verrazano-Narrows Bridge zien grazen en spelen. Het gebied wordt door de National Park Service beheerd.

In het kader van een campagne van de New York City Department of Parks and Recreation heeft de groenste gemeente van Gotham de afgelopen drie jaar geprobeerd alle bokken van de groeiende populatie witstaartherten te steriliseren. Volgens de New York Times kost het programma meer dan 3,3 miljoen dollar en is het uniek voor de natie. In 2016 werd meer dan negentig procent van de seksueel actieve mannetjesherten op het eiland door middel van vasectomie gesteriliseerd. Deze eenvoudige ingreep voorkomt dat spermacellen in de vrouwtjes terechtkomen.

Recessieve eigenschap

De kleur van het dier is het resultaat van een aandoening die leucisme wordt genoemd en die ervoor zorgt dat de huid en vacht een lichte kleur hebben. De afwijking komt voor onder één procent van de herten. Wanneer de witte vacht vlekken met de normale roodbruine kleur vertoont, heet dit ‘piebald’.

Deze kleuring is het gevolg van een recessieve eigenschap die ook tot skeletafwijkingen kan leiden, zoals korte of misvormde benen, een gebogen wervelkolom en onregelmatig gevormde organen, aldus Doug Adamo, bioloog van de National Park Service en verantwoordelijk voor Fort Wadsworth. Gelukkig lijkt het reekalf desondanks in goede gezondheid te verkeren. “Piebald-herten die met een milde vorm worden geboren, kunnen een normaal leven leiden en oud worden,” zegt hij. Dieren met ernstige misvormingen leven niet lang en worden gewoonlijk niet volwassen.

Het zeldzame piebald-reekalf gaat nauwelijks op in het groen van het park.

Het reekalf lijkt verder veerkrachtig en trekt zich ogenschijnlijk niets aan van de kakofonie van het voorbijrazende verkeer tussen Staten Island en Brooklyn. De tiental leden van de roedel zijn wat schuw, maar niet heel bang voor mensen die regelmatig het park bezoeken.

Veel inheemse stammen geloven dat witte dieren mystieke geesten bevatten, vertelt Margaret Boldeagle. Zij stamt af van de Lenapestam en is oprichtster van de Red Storm Drum & Dance Troupe op het eiland. Witte herten, en met name bokken, zijn mythologische sterren. Koning Arthur jaagde op een die hem ontglipte. Harry Potter riep een zilverwit hert op om zichzelf te redden. De Kronieken van Narniaeindigt ermee dat de personages zich door een wit hert naar huis laten leiden. En op het etiket van de populaire Duitse kruidenbitter Jägermeister staat een hert met een witte vacht afgebeeld als eerbetoon aan Sint-Hubertus. Deze beschermheilige van de jagers zou zich naar verluid tot het Christendom hebben bekeerd na een mystieke ontmoeting met een hert. De Kelten geloofden dat een wit hert een afgezant uit het hiernamaals was. Ook in andere culturen, van Hongarije tot Schotland en Japan, komen dergelijke verhalen voor.

In verschillende staten is het doden van een wit hert verboden. En waar dat niet verboden is, brengt het volgens bijgeloof ongeluk. Seneca County in New York heeft een opvang waar meer dan zeventig dieren vrij rondlopen. “Het is een plaatje,” zegt Dennis Money, directeur van de opvang, over het reekalf van Staten Island.

Teken van hoop

In plaats van een genetische afwijking zien sommige inheemse Amerikanen het zeldzame dier als een inspiratie om een project op voor hen heilige grond opnieuw op te pakken. Het congres had land geschonken voor de bouw van het North American Indian Memorial. Er zou een museum komen en een standbeeld dat groter moest worden dan het Vrijheidsbeeld. In februari 1913 kwamen president William Howard Taft en 32 opperhoofden uit de hele natie op deze plek bijeen om de eerste schop in de grond steken, of in dit geval een stenen bijl die in de omgeving was gevonden. Het moment is vereeuwigd en wordt in de Nationale Archieven bewaard. Zelfs Cheyenneopperhoofd Two Moons en Red Hawk van de Sioux waren aanwezig. Beiden hadden bij de Little Bighorn tegen generaal George Armstrong Custer gevochten.

Voor Boldeagle is het dier het een ‘teken van de Schepper’ om haar missie voort te zetten. “Ik had veel werk verzet om het project voor het gedenkteken nieuw leven in te blazen en stond op het punt van opgeven. Tot het witte reekalf verscheen,” vertelt ze.

Ze noemde het reekalf Naim (naar het acroniem van het gedenkteken) en hield op 25 augustus een benefietconcert. Thomas De Lacy, een inheemse Amerikaan uit Honduras en rechercheur in New York City, wil tijdens het herfstpunt een adelaarsdans in Fort Wadsworth uitvoeren voor het reekalf. Met het ritueel worden adelaars geëerd, die gebeden naar de hemel brengen. Dit is een traditie van de Lenca, de stam van De Lacy en een tak van de Maya’s.

“Het witte reekalf is eigenlijk een wedergeboorte,” aldus De Lacy. “Het is tijd dat we allemaal bijeenkomen om het gedenkteken te realiseren.”

Het gedenkteken werd gefinancierd door Rodman Wanamaker, eigenaar van een warenhuis in Philadelphia, maar zou er nooit komen vanwege het uitbreken van de Eerste Wereldoorlog. Aanleiding voor de oorlog was de moord op de Oostenrijkse aartshertog Frans Ferdinand in Sarajevo. Volgens het tijdschrift Smithsonian voelde de aartshertog, een fervent jager, dat hij door het ongeluk zou worden getroffenen dat hij jong zou sterven, omdat hij, vlak voor de moord, een wit hert had gedood.

Johnny Lohse, kunstenaar op Staten Island en afstammeling van de Iroquois, zegt dat het witte reekalf iedereen eraan moet herinneren dat er in 1913 een belofte is gemaakt die moet worden nagekomen. “Het National American Indian Memorial moet niet alleen inheemse Amerikanen, maar alle Amerikanen en mensen over de hele wereld een gevoel van trots geven.”

Het gedenkteken moet een cultureel pareltje aan de noordkust van Staten Island worden. Deze locatie is met particuliere en openbare investeringen van bijna 2 miljard dollar sterk in opkomst.

Volgens Margaret Boldeagle wordt de stenen bijl die president Taft en de 32 opperhoofden in 1913 hebben gebruikt, nog steeds ergens in de buurt bewaard.

Boldeagle: “Ik hoop deze opnieuw te kunnen gebruiken.”

Dit artikel werd oorspronkelijk in het Engels gepubliceerd op NationalGeographic.com

Lees meer