Dit is waarom je een beer niet wakker moet maken tijdens zijn winterslaap

In een verlaten grot in Utah dachten we een zwarte beer in een diepe winterslaap aan te treffen. Maar we hadden het mis.

Thursday, December 19, 2019,
Door Corey Arnold
"Het dier begon in onze richting te kruipen. We vluchtten en blokkeerden de uitgang met rugzakken ...
"Het dier begon in onze richting te kruipen. We vluchtten en blokkeerden de uitgang met rugzakken en stokken."
Foto van Corey Arnold

Dit artikel verschijnt in de januari 2020 editie van National Geographic Magazine

Een paar batterijen vervangen - een eenvoudig klusje, zou je denken. Maar de batterijen zaten niet zomaar ergens: ze zaten in de halsband van een zwarte beer in Bryce Canyon National Park in Utah. Wes Larson, wildlifebioloog bij de Brigham Young University, onderzocht hoe conflicten tussen mens en beer rond natuurcampings konden worden beperkt. Dus gingen we op avontuur: we moesten de beer verdoven tijdens zijn winterslaap.

Op een koude, heldere dag in februari volgde ik met Wes, zijn broer Jeff en zijn assistent Jordan de gps-coördinaten van de halsband naar een canyon, die volledig was bedekt met kreupelhout en verse sneeuw. Het signaal leidde ons naar een steile helling. De temperatuur was al onder het vriespunt gezakt toen we in de sneeuw prikten om de ingang van het hol te vinden.

Moederbeer met jongen betrapt bij een auto-inbraak
Deze moederbeer werd betrapt bij een inbraak in een auto. Nadat zij had rondgeneusd, kwamen haar jongen ook een kijkje nemen. Beren zijn heel slim. Vergeet niet je deuren op slot te doen, als er beren in de buurt zijn.

Een zwak radiosignaal bracht ons bij diverse lege holen, waardoor we overwogen terug te keren – totdat een gordijn van sneeuw naar beneden stortte en we de ingang van een zandstenen grot zagen. De grot vernauwde zich tot een donkere tunnel, waaruit ons een wildedierengeur tegemoet kwam.

We konden niet goed zien wat er precies in lag. Dat weerhield Wes er echter niet van om gewapend met een uitschuifbare stok van twee meter, met een verdovingsmiddel op de punt, vooruit de tunnel in te duiken. Zijn broertje Jeff kroop achter hem aan. Een halve minuut later kwamen ze alweer haastig achterwaarts naar buiten. De beer die ze een halfjaar geleden de halsband hadden omgedaan en nu ongeveer 160 kilo woog, was wakker. Het was Wes gelukt de beer te prikken met de injectiespuit en we wachtten tot het middel zou inwerken.

Als zwarte beren hun winterslaap houden, vertraagt hun ademhaling en daalt hun lichaamstemperatuur met zo’n 6,5 graad – laag genoeg om hun stofwisseling met de helft te vertragen, maar hoog genoeg om te kunnen reageren op gevaren. Ik volgde Wes toen hij opnieuw de tunnel betrad, met de ‘geruststellende’ gedachte dat hij eerder dan ik zou worden gebeten als de beer zou aanvallen.

Nadat we een bocht in de tunnel hadden gemaakt, keken ons twee wijd opengesperde ogen aan. Vlug maakte ik bovenstaande foto en Wes bereidde nog een verdovingsdosis; als de beer half verdoofd zou ontsnappen, kon hij in een ravijn vallen.

Het dier begon in onze richting te kruipen. We vluchtten en blokkeerden de uitgang met rugzakken en stokken. Wes prikte de beer nogmaals, maar toch wist deze met wankele stappen door de barricade te breken. De beer kroop de besneeuwde helling af, maar Jeff en Jordan grepen zijn achterpoten, die ze met moeite vasthielden. Wes sprong op zijn rug en pakte zijn halsband.

De beer sleepte de mannen mee de helling af; ze kwamen pas tot stilstand tussen de lage takken van een dennenboom. Het kalmeringsmiddel was ingewerkt. Wes en zijn broer vervingen de batterijen van de halsband en controleerden zijn gezondheid. Onze laatste taak: de loodzware beer terugbrengen naar zijn hol voordat hij wakker werd.

In de eerstvolgende lente ontvingen we weer signalen van de halsband. De beer had zijn dagelijkse leven opgepakt – en ontweek voortaan, hopelijk, elk contact met mensen.

Corey Arnold uit Portland (Oregon) is fotograaf, National Geographic Explorer en beroepsvisser. 

Lees verder

Hierdoor is de holenbeer uitgestorven

Uit een nieuwe analyse van genetisch materiaal van tientallen prehistorische holenberen is gebleken dat hun uitsterving samenvalt met de aankomst van Homo sapiens in Europa.

Jacht op grizzlybeer weer verboden

De Yellowstone-grizzly’s worden al sinds 1975 als bedreigd beschouwd. Ambtenaren zijn het er niet over eens of de populatie een minder strenge bescherming zou overleven. Waarom is dit onderwerp zo controversieel?
Lees meer