Paus Franciscus bezoekt spontaan de Sixtijnse kapel waar Michelangelo een van zijn meesterwerken schilderde vlak na zijn kersttoespraak voor de menigte op het SintPietersplein

Zes maanden lang had National Geographic fotograaf Dave Yoder bijzondere toegang tot paus Franciscus in het Vaticaan, een bijzondere ervaring waar hij later vast als 'surrealistisch' op terugkijkt, denkt hijzelf.

Het duurde weken om de toestemming los te peuteren om op sommige plekken in het Vaticaan te mogen fotograferen, maar Yoder hield vol. Hij sloot vriendschap met de persoonlijke fotograaf van de paus, wat hem hielp om de kerkvader van dichtbij te schaduwen. “Toen ze me eenmaal kenden en vertrouwden, mocht ik dingen doen, die zelfs nu onvoorstelbaar lijken.”, zei hij.

Voor Yoder was het een moeilijke en stressvolle opdracht en geen spirituele ervaring. Maar hij noemt het “inspirerend” om inde buurt van Franciscus te zijn, vooral als de paus pelgrims ontmoet op het Sint-Pietersplein. “Ik kan me persoonlijk geen enkele wereldleider voorstellen die zo vaak begroet wordt en omhelsd wordt en behandeld wordt alsof hij een lang verloren gewaande oom is.” zegt hij.

Yoder maakte in totaal 68.000 foto's, maar maakte zich vooral druk om het maken van een mooie coverfoto voor het National Geographic tijdschrift. Na de kersttoespraak van de pas, wandelde hij onverwacht de lege Sixtijnse Kapel is, met Yoder op zijn hielen. Eenmaal binnen staarde hij wel drie of vier seconden naar het “Laatste Oordeel” van Michelangelo.

De foto belandde op de cover van de Augustus editie, net als op de kaft van het National Geographic boek. “Ik vermoed dat dat misschien zijn kerstcadeautje was.”, zegt Yoder.