Geschiedenis en Cultuur

Bevroren welpjes van holenleeuw uit ijstijd ontdekt in Siberië

Uitzonderlijk goed bewaarde vondst biedt nieuw inzicht in de uitgestorven holenleeuw.

Door Brian Switek
Foto's Van Image Academy of Sciences of Yakutia

28 oktober 2015

Russische onderzoekers hebben in permafrost in de Siberische regio Jakoetië de welpjes van een holenleeuw gevonden. Nog nooit zijn bevroren katachtigen zó goed bewaard gebleven. Bij één van de katjes, zo maakt een beschikbare foto duidelijk, is zelfs de vacht nog intact. De bevroren welpjes hebben minstens 10.000 jaar in deze staat onder de grond gelegen, hoewel aanvankelijk werd bericht dat ze mogelijk nog ouder waren.

“Voor zover ik weet, is er nog nooit een prehistorische kat gevonden die op dit hoge niveau is geconserveerd”, zegt Julie Meachen van de Des Moines University, expert in fossiele katachtigen. “Dit is echt een buitengewone ontdekking.”

Holenleeuw

De holenleeuw werd voor het eerst wetenschappelijk beschreven in 1810 en resten van het dier zijn gevonden van Eurazië tot Noord-Amerika. Maar tot nu toe was het archief van fossiele resten van deze grote katachtige beperkt tot botten en pootafdrukken.

Nu is daarin verandering gekomen, al willen de wetenschappers die de welpen bestuderen nog niet veel kwijt over de ontdekking. Albert Protopopov, paleontoloog van de Academie van Wetenschappen van Jakoetië wilde geen antwoord geven op vragen over de vondst, in afwachting van de eerste onderzoekresultaten die op 17 november op een persconferentie bekend zullen worden gemaakt. Op de bijeenkomst zullen ook andere spectaculaire vondsten in de regio worden toegelicht, zoals die van ‘Joeka’, een wolharige mammoet.

Op zoek naar de doodsoorzaak

Maar omdat katten niet van het internet zijn weg te slaan, heeft een foto van een van de welpjes uit de ijstijd tot grote opwinding onder zowel kattenliefhebbers als paleontologen geleid. “Ik kon eerst niet geloven wat ik zag, maar toen het echt leek te zijn, was ik zwaar onder de indruk”, zegt Meachen.

Hoe schattig de bevroren welpjes er ook uit mogen zien, het belang ervan gaat verder dan een mooi plaatje. De onderzoekers “zouden in staat moeten zijn informatie over de doodsoorzaak, de belasting door parasieten” en nog veel meer te achterhalen, zegt Meachen. Ze wijst erop dat de magen van de welpjes mogelijk nog moedermelk bevatten, waardoor de paleontologen zouden kunnen vaststellen wat volwassen leeuwen aten.

“Ik weet zeker dat we nog maar pas zijn begonnen met het zoeken naar antwoorden”, zegt Meachen. “Deze welpen bieden een uniek nieuw inzicht in een ijzige wereld van nog niet eens zó lang geleden.”