Milieu

De Ganges is vanaf nu een persoon

Onlangs kende een hoge Indiase rechtbank aan de rivier de Ganges de status van ‘persoon’ toe, een uitspraak die tot meer aandacht voor het milieu in India zou kunnen leiden. donderdag, 9 november

Door Austa Somvichian-Clausen
Foto's Van Giulio Di Sturco

Onder normale omstandigheden zou een foto van een vrouw die over het water loopt, veel ontzag of verbazing hebben gewekt, maar in dit geval roept het beeld eerder afschuw op.

Fotograaf Giulio Di Sturco legde dit soort taferelen vast in zijn serie Death of a River, ‘Dood van een rivier’: een vrouw die de rivier de Ganges oversteekt, door over een brug van bemodderde zandzakken en afval te klauteren, laat zien hoe zwaar deze heilige waterweg door vervuiling is getroffen.

‘De Ganges is een schoolvoorbeeld van een onopgelost conflict tussen mens en milieu,’ zegt Di Sturco. De rivier is verweven met alle aspecten van het leven in India – als de bron van water, energie en levensonderhoud voor de meer dan een half miljard mensen die aan zijn oevers wonen.

De rivier wordt al eeuwenlang aanbeden door hindoes uit de hele wereld, die geloven in het verhaal van de zelfreinigende riviergodin Ganga. Die reinigende kwaliteiten van Ganga zijn niet te zien aan de rivier zelf, die dagelijks wordt vergiftigd door miljoenen tonnen aan industrieel afvalwater en onbehandeld rioolwater. Om maar te zwijgen over de honderden lijken per dag die worden gecremeerd of soms alleen in linnen worden gewikkeld en in de rivier worden gelegd.

Maar er zijn veranderingen op komst voor de ‘Ganga Mata’ (Goddelijke Moeder) na een recente uitspraak van een hoge rechtbank in India. Het hooggerechtshof van de deelstaat Uttarakhand heeft namelijk de Ganges en zijn voornaamste zijrivier, de Yamuna, tot ‘levende personen’ verklaard.

De beslissing betekent dat het vervuilen of anderszins beschadigen van een van deze rivieren in juridische termen hetzelfde is als schade toebrengen aan een individu. Hoewel milieuactivisten de uitspraak hebben verwelkomd, blijft het de vraag of het oordeel van de rechter praktisch kan worden gehandhaafd en in welke mate dat dan zou moeten gebeuren.

De wettelijke erkenning van de Ganges als persoon sluit aan op pogingen van de Indiase overheid, die al dertig jaar – met niet al teveel succes – probeert de gezondheid van de rivier te herstellen. Officiële schattingen over de totale hoeveelheid geld dat hieraan is besteed, variëren van zeshonderd miljoen tot meer dan drie miljard dollar.

Maar de recente uitspraak kan de mogelijkheden voor de betrokkenheid van burgers vergroten. Als een burger een zaak namens de Ganges voor de rechter kan brengen, kan dat voor gemeenschappen en activisten een krachtig middel worden om de rivier te beschermen.

In deze galerij wordt het werk van fotograaf Giulio Di Sturco getoond, die het leven van bewoners aan de oevers van de Ganges al ruim acht jaar lang vastlegt. Zijn langdurige betrokkenheid bij de rivier zal later dit jaar uitmonden in een boek. Op zijn website is meer van zijn fotowerk te vinden.

Lees meer