Reizen

Deze man zwom bijna naakt voor de kust van Antarctica

De extreemzwemmer Lewis Pugh trotseerde de ijzige temperaturen om aandacht te vragen voor het behoud van een ongerepte Zuidpool. donderdag, 9 november 2017

Door Sarah Gibbens

Het was de gevaarlijkste zwemtocht die Lewis Pugh ooit had ondernomen, maar niet zijn eerste.

Afgelopen dinsdag voltooide de duursportzwemmer en voormalige advocaat zijn zwemtocht in de Zuidelijke Oceaan voor de kust van King Edward Cover bij Grytviken op het eiland Zuid-Georgia. Pugh was om twee uur ’s middags gestart en zwom met niet meer dan een Speedo aan door het ijzige water. Hij had negentien minuten nodig om één kilometer door water van gemiddeld twee graden te zwemmen.

Als het water niet zout zou zijn geweest, was het al bevroren geweest. Pugh (48) liep tijdens zijn stunt het risico ernstig onderkoeld te raken. Zonder training kan het zwemmen in deze zee iemand ernstig verwonden of zelfs doden.

Dankzij Pughs team van begeleiders was zijn zwemtocht live op Twitter te volgen. Halverwege de route passeerde Pugh twee zeeolifanten, een soort die ruim 3500 kilo kan wegen. Nadat hij veilig langs dit potentiële gevaar was gezwommen, begon Pughs snelheid af te nemen. In water dat zó koud is, daalt de lichaamstemperatuur snel.

“Ik hou er niet van in koud water te zwemmen,” zei Pugh in een telefonisch interview na zijn zwemtocht. Mensen gaan ervan uit dat hij dit soort pogingen onderneemt omdat hij uitzonderlijk goed tegen de kou kan of ervoor is getraind, vertelde hij. “Maar ik zwem in dit water om een boodschap uit te dragen.”

Dit spectaculaire staaltje uithoudingsvermogen is niet slechts een test van Pughs fysieke kracht. Als ‘Beschermheer van de Oceanen’ voor de Verenigde Naties wijdt Pugh zijn leven aan de bewustwording voor de problemen waarmee de wereldzeeën worden geconfronteerd.

Zijn zwemtocht vond plaats terwijl de Britse regering van plan is om opnieuw te kijken naar de beschermingsstatus van de half miljoen vierkante kilometer aan zeegebied rondom Zuid-Georgia en de Zuid-Sandwicheilanden. Dit gebied is momenteel beschermd gebied waar duurzaam gebruik van de natuurlijke hulpbronnen is toegestaan, waardoor er beperkt gevist mag worden. Later deze maand zal de Britse regering overwegen om het gebied volledig te beschermen en alle visserij te verbieden.

Volgens Simon Reddy, directeur van het Pew Bertarelli Ocean Legacy Project in Groot-Brittannië, een van de organisaties die pleit voor volledige bescherming, is de Britse herziening dé kans om deze afgelegen wateren “toekomstbestendig” te maken tegen exploitatie in komende jaren. Momenteel is alleen het vissen met fijnmazige netten beperkt toegestaan. Door zijn afgelegen locatie en onherbergzame omgeving is de regio grotendeels gespaard gebleven voor grootschalige visserij.

“Dit is een van de meest unieke en ongerepte milieus op de planeet,” zegt Reddy. Zo’n tien procent van de pinguïns in de wereld leeft hier, naast soorten als zeeolifanten en walvissen.

“Ik heb nog nooit in water met zóveel wilde dieren gezwommen,” zei Pugh. Hij en zijn team wisten niet zeker hoe de dieren zouden reageren, want veel ervan hadden nog nooit contact met mensen gehad. Ze hoopten dat ze de dieren niet zouden provoceren.

“Er is niets zo angstaanjagends dan langs een strand te zwemmen waar het wemelt van de zeeolifanten en Kerguelenzeeberen. Ik deed een schietgebedje om te vragen dat ze op hun plek zouden blijven,” zei de zwemmer.

Het is niet de eerste keer dat Pugh zijn lichaam in de waagschaal stelde om aandacht voor milieukwesties te vragen. Zijn methode van actievoeren wordt ook wel ‘Speedo-diplomatie’ genoemd en hij vraagt geregeld aandacht voor problemen met betrekking tot het behoud van de wereldzeeën. In 2014 werd hij door National Geographic tot Avonturier van het Jaar uitgeroepen.

Na zijn zwemtocht bij Zuid-Georgia wil Pugh naar Groot-Brittannië komen voor een gesprek met degenen die gaan over de bescherming van dit gebied, dat hij omschrijft als “het mooiste dat ik ooit heb gezien.”

“Dit zou eigenlijk niet nodig moeten zijn,” zei Pugh over zijn manier van actievoeren voor de bedreigde wereldzeeën. “De zwemtocht was zwaar, maar de [politieke] onderhandelingen kunnen nóg zwaarder zijn.”

Lees meer