Ruimte

Uit elkaar gevallen planeet of buitenaards megabouwwerk?

Een vreemd hemellichaam dat zich op een niet eerder vertoonde manier gedraagt, biedt nieuwe perspectieven voor astronomen.donderdag 9 november 2017

Door Delaney Chambers
Op deze illustratie is te zien hoe de ster van Boyajian er mogelijk uitziet. De ster vertoont onverklaarbare wisselingen in helderheid. Een van de hypothesen, die hier wordt geïllustreerd, is dat afgebroken stukken van een planeet het licht van de ster blokkeren.

Zowel amateur- als professionele astronomen breken zich het hoofd over de vraag waarom het hemellichaam dat bekendstaat als KIC 8462852, of de ster van Boyajian, zich zo vreemd gedraagt.

KIC 8462852 wordt ook wel ‘Tabby’s ster’ genoemd, met een verwijzing naar de astronoom Tabetha Boyajian, die de ster ‘ontdekte’ in de gegevens van de Kepler-ruimtetelescoop. Het hemellichaam, dat in 2015 voor het eerst werd gezien, is sinds vrijdagochtend 22 procent in lichtsterkte afgenomen. Dit soort plotseling gedrag is nog nooit eerder bij sterren waargenomen.

Wetenschappers hebben nu de mogelijkheid om het uitdoven van de ster te observeren en fotograferen. Astronomen hopen dat dit ook licht zal werpen op de mysterieuze verschijning van het object.

Op deze illustratie staan kometen afgebeeld die voor de ster van Boyajian langs passeren. Dit is een andere mogelijke theorie voor het flikkerende licht van de ster.

De ster vertoont vreemd gedrag. Hij lijkt te doven en daarna weer net zo helder te gaan schijnen als daarvoor, waardoor hij lijkt te flikkeren.

Er doen allerlei theorieën de ronde over wat er aan de hand kan zijn. Een van de meest gangbare is dat er kometen voor de ster langs passeren, of dat een naburige planeet in stukken is gebroken, waardoor het zicht vanaf de aarde wordt geblokkeerd door brokken planeetmateriaal.

Enkele wetenschappers stellen dat het zwakker wordende licht wordt veroorzaakt door een ‘buitenaards megabouwwerk’ dat rond de ster van Boyajian draait en er energie van opneemt.

Maar wat het object ook is, de huidige observaties van het doven kunnen helpen het bijzondere gedrag te verklaren.