Milieu

Wat je moet weten over de bosbranden in Californië

Harde wind en kurkdroog terrein maken het moeilijk om het vuur onder controle te krijgen.Thursday, December 21, 2017

Door Sarah Gibbens

Californië wordt de afgelopen maanden geplaagd door bosbranden, waarbij de vlammen dood en verderf zaaiden in de county Ventura. De aanhoudende vuurzee benadrukt nog eens de gevaren en oorzaken van bosbranden, de omstandigheden waaronder ze ontstaan en het toenemende risico van dit soort branden als gevolg van het veranderende klimaat.

De brandweer van Ventura County beschreef de huidige bosbrand als een vuurzee die zich, zoals zo vaak, snel verplaatst en moeilijk in toom te houden is. In luttele uren verspreidde de bosbrand zich over 124 vierkante kilometer, verwoestte 150 bouwwerken en eiste één dode. Ventura County ligt op slechts een uur rijden van het centrum van Los Angeles. Terwijl de vuurzee blijft groeien, moeten waarschijnlijk opnieuw vele duizenden mensen worden geëvacueerd.

De staat Californië is de afgelopen jaren vaker geconfronteerd met deze situatie. Sterker nog, rond de agglomeratie Los Angeles woeden momenteel nog vijf bosbranden, terwijl nog eens twee branden daar onder controle zijn gebracht. Ook zes andere branden die inmiddels onder controle zijn, zijn in het noorden van de staat te vinden.

Californië krijgt evenals andere staten in het westen van de VS en ook andere landen in de wereld – van Australië tot Rusland – steeds meer te maken met verwoestende bosbranden. Als gevolg van maatregelen in het bosbeheer heeft zich brandbaar materiaal kunnen ophopen, terwijl voormalige wildernisgebieden meer en meer worden bebouwd en de weersomstandigheden geleidelijk aan warmer en droger worden. In deze steeds brandgevaarlijker wereld past de vuurzee in Ventura County in het algemene beeld en kan als een waarschuwing worden gezien.

Hoe ontstaan bosbranden?

Hoewel de oorzaak van de Ventura-brand nog niet bekend is, blijkt dat vier op de vijf bosbranden uiteindelijk door mensen worden veroorzaakt. Wanneer ze eenmaal zijn ontbrand, breiden ze zich vaak razendsnel uit.

De bosbrand in Ventura County volgt direct op een eerdere, uitzonderlijk verwoestende brand die door het droge weer in Californië werd versterkt en de dodelijkste in de geschiedenis van de staat was. In november was het in het zuiden van Californië gematigd droog, maar ook een beetje droogte kan in combinatie met harde wind genoeg zijn om een grote bosbrand te veroorzaken.

Volgens functionarissen wordt de bosbrand ook aangewakkerd door de beruchte en harde Santa Ana-wind in deze regio.

Californië is zeer kwetsbaar voor bosbranden omdat de staat vaak wordt geplaagd door extreme hitte, droogte en onweersbuien waarvan de bliksemschichten bomen in brand zetten. In een onlangs gepubliceerde studie opperden wetenschappers de mogelijkheid dat de droogte in Californië toeneemt door het smelten van het Noordpoolijs, wat het Californische landschap nog brandbaarder zou maken.

Waarom zijn bosbranden zo moeilijk in te dammen?

Ruim vijfhonderd brandweerlieden proberen de vuurzee in Ventura County onder controle te krijgen.

Elk vuur kan worden gedoofd als het wordt afgesneden van de drie componenten die de vlammen in leven houden: zuurstof, hitte en brandstof. Deze drie ingrediënten worden samen de ‘vuurdriehoek’ genoemd, en brandweerlieden proberen een of meer van deze drie elementen te elimineren.

Ze gebruiken daarbij ook vlamvertragers, die met vliegtuigen op de vuurzee worden gedumpt en de vlammen doven door ze van zuurstof af te snijden. Natuurlijk blijft ook het dumpen van grote hoeveelheden water nog altijd een veelgebruikte methode van brandbestrijding.

Maar de vuurzee in Ventura County verplaatst zich sneller dan de brandweerlieden kunnen reageren. Pogingen om het brandfront in de dammen worden tegengewerkt door de hard wind in het gebied, die snelheden van ruim tachtig kilometer per uur kan bereiken. De National Weather Service voorspelt dat deze wind nog dagen zal aanhouden.

Uit voorzorg zullen opnieuw mensen geëvacueerd worden, omdat het niet waarschijnlijk is dat de vuurzee de komende dagen al onder controle wordt gebracht.

Lees meer