SpaceX gaat geschiedenis schrijven met bemande ISS-missie. Zo kun je het volgen.

Op 27 mei zal de countdown beginnen voor Demo-2 vanaf het Kennedy Space Center in de Amerikaanse staat Florida, met aan boord de NASA-astronauten Doug Hurley en Bob Behnken.

Gepubliceerd 26 mei 2020 13:52 CEST, Geüpdatet 5 nov. 2020 06:20 CET
Voorbereidingen voor de Demo-2-missie in het Kennedy Space Center van de NASA in de Amerikaanse staat ...

Voorbereidingen voor de Demo-2-missie in het Kennedy Space Center van de NASA in de Amerikaanse staat Florida. Op 21 mei 2020 werd de zogenaamde Crew Access Arm, een brug voor de bemanning om het ruimteschip te betreden, in de juiste positie geplaatst voor de Crew Dragon en de Falcon 9 raket van SpaceX.

Foto van Bill Ingalls, NASA

SpaceX zal deze week een nieuw tijdperk in de bemande ruimtevaart inluiden, als hun Crew Dragon-capsuletwee NASA-astronauten naar het internationale ruimtestation ISS zal brengen. De lancering van de Demo-2-testvlucht zal plaatsvinden op 27 mei om 22.33 uur, en het zal de eerste keer in bijna tien jaar zijn dat een bemande reis naar de ruimte vertrekt vanaf een platform in de Verenigde Staten. Bovendien is het de eerste keer dat een particulier ruimtevaartbedrijf zijn eigen raket en ruimteschipontwerp zal gebruiken om mensen de ruimte in te slingeren.

“SpaceX is al jaren een fantastische partner van de NASA, en heeft onder andere het ISS van nieuwe onderdelen voorzien. Binnenkort zal het dus ook bemanning leveren,” aldus NASA-beheerder Jim Bridenstine in een recent telefooninterview. “Dit zijn enorm opwindende tijden.”

Vanwege de huidige COVID-19-pandemie adviseert NASA geïnteresseerden om thuis te blijven en de gebeurtenis vanuit huis te mee te maken. NASA en SpaceX zullen de lancering van de NASA-astronauten Doug Hurley en Bob Behnken op 27 mei als livestream aanbieden, en vanaf 21.00 uur kun je deze historische missie ook volgen in een live-uitzending op ABC News en National Geographic.

Zoals bij alle lanceringen van ruimteschepen is er een kans dat het opstijgen moet worden uitgesteld vanwege het weer of technische problemen. Als de eerste poging op 27 mei niet door kan gaan, staan er voor deze missie drie back-updata in de agenda: 30 mei, 31 mei en 1 juni.

Terugkeer naar ISS voor twee shuttle-veteranen

De Demo-2-missie zal heel symbolisch vertrekken van Launch Complex 39A in het Kennedy Space Center – hetzelfde lanceerplatform in Florida waar ook Apollo 11 en de laatste spaceshuttle STS-135 van vertrokken. Maar de missie van deze week kondigt een nieuw hoofdstuk aan in de manier waarop mensen de ruimte in worden gestuurd, waarbij agentschappen zoals de NASA ritjes naar de ruimte kopen van particuliere bedrijven.

Voor de astronauten Hurley en Behnken, respectievelijk 53 en 49 jaar oud, biedt de Demo-2-vlucht ook een ongekende kans: ze zullen de eerste personen zijn die in een nieuw soort ruimteschip zullen vliegen. In 2015 werden Behnken en Hurley speciaal geselecteerd voor het commerciële bemanningsprogramma van de NASA. De mannen zijn alle twee voormalige testpiloten van de Amerikaanse krijgsmacht, Hurley bij de marine en Behnken bij de luchtmacht. Ze zijn beiden getrouwd met een mede-astronaut en de twee zijn al collega’s sinds ze in het jaar 2000 bij de NASA aan de slag gingen als deel van de Astronaut Group 18.

“Elke testpiloot in opleiding droomt er waarschijnlijk van de kans te krijgen om in een gloednieuw ruimteschip te vliegen, en ik heb het geluk om dit te doen samen met mijn goede vriend hier,” zei Behnken onlangs in een persconferentie samen met Hurley.

De astronauten maakten alle twee deel uit van eerdere missies waarbij onderdelen werden geleverd aan het ISS in de ruimte, zoals modules met wetenschappelijk laboratoria en systemen voor de instandhouding van leven, evenals een tweearmige robot met de naam Dextre, voor het uitvoeren van reparaties. Maar Demo-2 is uitzonderlijk omdat het pas de vijfde keer is in de Amerikaanse geschiedenis dat astronauten zullen vertrekken in een gloednieuw schip. “Dat deden we bij Mercury, Gemini, Apollo en met de spaceshuttles, en nu gaan we het doen met een SpaceX Falcon 9 raket en een Crew Dragon-capsule,” zegt Bridenstine.

In een telefooninterview legden de astronauten uit hoe ze hebben samengewerkt met SpaceX om het gestroomlijnde interieur van de Crew Dragon te helpen ontwerpen en verfijnen. Zo heeft de Crew Dragon controlepanelen met touchscreensin plaats van de joysticks, knoppen en poken waar de cockpit van spaceshuttles mee waren volgestouwd.

Behnken, die twee vluchten met een spaceshuttle en zes ruimtewandelingen op zijn CV heeft staan, zal tijdens de reis verantwoordelijk zijn voor de rendez-vous, de koppeling en de ontkoppeling tussen de Crew Dragon en het ruimtestation ISS. Hurley zal de gezagvoerder zijn van de Demo-2-missie. Hij was eerder de piloot van twee spaceshuttlevluchten, waaronder de allerlaatste lancering van de spaceshuttle, de STS-135, in juli 2011.

De spaceshuttle Atlantis stijgt op van Launch Complex 39A op vrijdag 8 juli 2011, in het Kennedy Space Center van de NASA in de Amerikaanse staat Florida. De lancering van de Atlantis, STS-135, maakte deel uit van een 12 dagen lange missie naar het internationale ruimtestation ISS, de allerlaatste van het spaceshuttleprogramma.

Foto van Bill Ingalls, NASA

“Ik ben toevallig een van de vier astronauten die hier [in het Kennedy Space Center] bijna negen jaar geleden zijn geland… als afsluiting van het spaceshuttleprogramma,” zegt Hurley bij aankomst in het ruimtevaartcentrum afgelopen woensdag. “Het is een ongelofelijke eer dat ik hier mag zijn om deel uit te maken van de volgende nieuwe lancering vanuit de Verenigde Staten.”

Een uniek verblijf aan boord van het ruimtestation

Toen het tijdperk van de spaceshuttle was afgesloten, zette de NASA samenwerkingsverbanden op met particuliere ruimtevaartbedrijven om astronauten naar de ISS te krijgen. Tot het moment dat de commerciële Amerikaanse voertuigen klaar waren om gelanceerd te worden, kocht het agentschap zitplaatsen in Russische ruimteschepen. In 2014 nam de NASA twee bedrijven in de arm om ruimteschepen te ontwerpen, bouwen en vervolgens te lanceren in een lage baan om de aarde, ook wel low-Earth orbitgenoemd: Boeing, met een contract ter waarde van 4,2 miljard dollar, en SpaceX, met een contract ter waarde van 2,6 miljard dollar.

“Dit is echt de volgende stap in de commercialisering van low-Earth orbit en het opstarten van een essentiële low-Earth orbit-economie waarin de NASA een van de vele klanten is,” zegt Kirk Shireman, manager van het ISS-programma van de NASA. “Deze lancering is onze volgende stap om de Amerikaanse, en eigenlijk de menselijke aanwezigheid aan boord van het laboratorium uit te breiden.”

7 april 2011. NASA-astronauten Chris Ferguson (rechts) en Doug Hurley poseren voor een foto in de cockpit van de spaceshuttle Atlantis tijdens een training voor de STS-135-missie in het Kennedy Space Center van de NASA in de Amerikaanse staat Florida.

Foto van Smiley N. Pool, NASA Photo/Houston Chronicle

De lancering van volgende week is de tweede demonstratievlucht van een Crew Dragon-ruimteschip van SpaceX. Tijdens de eerste testvlucht in maart 2019 werd de capsule van een Crew Dragon, toen nog zonder bemanning, voor korte tijd aan het ISS gekoppeld, waarna het terugkeerde naar de aarde en in de Atlantische Oceaan landde. Behnken en Hurley zullen volgende week in een andere Crew Dragon-capsule naar het ruimtestation vliegen.

Eenmaal bij het ISS aangekomen zullen de twee astronauten daar blijven voor een periode van tussen de dertig en honderdtien dagen, waarbij ze de drie al aanwezige astronauten zullen ondersteunen bij hun wetenschappelijk onderzoek. Op dit moment wordt het ISS bemand door de NASA-astronaut Chris Cassidysamen met twee Russische kosmonauten, Anatoly Ivanishin en Ivan Vagner, in afwachting van Hurley en Behnken. Bij terugkomst van de Crew Dragon op aarde zal de capsule met zijn twee Demo-2-astronauten met een parachutelanding in de Atlantische Oceaan terechtkomen, in de buurt van Cape Canaveral.

“Mijn hart klopt echt hier,” zei Gwynne Shotwell, directrice en Chief Operating Officer van SpaceX, wijzend naar haar keel tijdens een persconferentie in de voorbereidingen voor de lancering. “En ik denk dat dat zo zal blijven tot Bob en Doug weer veilig terug zijn van het internationale ruimtestation ISS.”

Hurley, de gezagvoerder van de missie, zegt dat hij vooral uitkijkt naar zijn weerzien met het ruimtestation dat hij heeft geholpen om te bouwen, en dan vooral met één bepaalde plek in het station: de Cupola, een glazen koepel van waaruit je een groots en inspirerend uitzicht hebt op de aarde.

Dit artikel werd oorspronkelijk in het Engels gepubliceerd op NationalGeographic.com

lees verder

SpaceX benoemt eerste toerist die naar de maan gaat

Het bedrijf maakte bekend dat het een uitstapje rond de maan heeft geboekt voor deze privépassagier. Wat weten we al?
Lees meer