Zeldzame foto's van de Chinese grens met Noord-Korea

Deze fotograaf legde het dagelijks leven in het grensgebied met Noord-Korea vast.maandag 28 mei 2018

Door Soo Youn
Foto's Van Elijah Hurwitz

Vorig jaar december reisde fotograaf Elijah Hurwitz naar de rivier de Yalu, die de grens tussen China en Noord-Korea vormt. Afgezien van wat veiligheidscamera’s trof hij er een verrassend doorlaatbare grens aan, vooral buiten de grote steden.

De Chinese stad Dandong is een centrum van legale en illegale handel tussen de beide landen. Het is ook plek waar familieleden elkaar ontmoeten en spullen ruilen, vooral in perioden dat de grens minder streng bewaakt wordt. Eeuwen geleden moet dit gebied deel hebben uitgemaakt van de Koreaanse Goryeo-dynastie. Tegen het einde van de veertiende eeuw werd de rivier de Yalu de grens tussen China en Korea. Veel etnische Koreanen (joseon-jok) wonen dan ook al generaties aan de Chinese kant van de grens en spreken een plaatselijk dialect.

“Op mijn eerste dag in Dandong deelde ik een taxi met twee vrouwen die dozen met flessen soju vervoerden. Ze zeiden dat ze uit Pyongyang kwamen,” vertelt Hurwitz. “Ik had zo mijn bedenkingen, maar toen ik later een foto (die ik van hen had genomen) aan een Chinese inwoner van Dandong toonde, wist hij zeker dat ze uit Noord-Korea kwamen.”

Eind 2017 legden de Verenigde Naties zware sancties op aan Pyongyang om het land af te brengen van zijn kernwapenprogramma. Ook China sloot zich bij de sancties aan. Ondanks de bekoeling in de relatie tussen deze aloude bondgenoten en de strenge winter wist Hurwitz het dagelijks leven in het gebied te documenteren en kon hij het dagelijkse reilen en zeilen van twee buurgemeenschappen langs een van de grimmigste grenzen ter wereld fotograferen.

Aan de Chinese kant van de grens merkte Hurwitz de toegenomen spanning vooral in het stadje Changbai, dat op ongeveer tien uur rijden van Dandong ligt, tegenover de Noord-Koreaanse stad Hyesan, aan de overzijde van de Yalu.

“Het was waarschijnlijk een van de grimmigste plekken die ik ooit heb bezocht. Ze zijn daar berucht achterdochtig tegenover buitenstaanders en buitenlandse journalisten, die in het verleden zijn beschuldigd van spionage en in de gevangenis zijn beland. Mijn chauffeur was zeer paranoïde, overal hingen veiligheidscamera’s en als buitenstaander werd ik door de plaatselijke bevolking buitengewoon achterdochtig bekeken,” vertelde Hurwitz, een fotojournalist uit Los Angeles. “Het was de enige plek waar ik de neiging had mijn fototoestel te verbergen, omdat ik foto’s in de buurt van de grens maakte. Onze auto werd bij talloze controleposten van de politie aangehouden.”

Tot afgelopen maand, toen de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-un zijn tweede verrassingsbezoek aan Beijing maakte, waren de relaties tussen de beide landen zeer gespannen geweest.

“De rivier de Yalu is een van de twee rivieren die de grens tussen Noord-Korea en China vormen. De Yalu is breder dan de meer naar het noordoosten stromende Tumen,” zei Tim Peters, een christelijke activist die onder meer Noord-Koreaanse vluchtelingen helpt om uit het noordoosten van China weg te komen. “In zekere zin is het een niemandsland, vooral in de winter, wanneer de mensen meer kans hebben om naar China over te steken.”

Zoals andere activisten en journalisten merkte ook Peters dat de veiligheidsmaatregelen aan de Chinese kant in de afgelopen anderhalf jaar zijn opgeschroefd. “Deze rivier is vooral in het afgelopen jaar steeds minder toegankelijk geworden, vooral voor niet-ingezetenen (…) door de militarisering aan de Chinese kant,” zei hij.

Aan de overzijde van de rivier is duidelijk te zien hoe anders en vastgeroest het dagelijks leven van de Noord-Koreanen is: de armoede en wanhoop, en het gebrek aan basisvoorzieningen, is onontkoombaar. Zoals Chinese toeristen vanaf bootjes op de rivier naar Noord-Korea turen, zo bekijken Noord-Koreanen de Chinese toeristen op de rivier.

Maar in de grenssteden slagen beide culturen erin met elkaar samen te leven, zoals ze dat al eeuwen doen. Het bewijs daarvoor zijn de vele Koreaanse restaurants, vertelde Hurwitz.

“Leuker was dat ik zo onder de indruk was van de heerlijke traditionele Koreaanse gerechten die ik in China kreeg voorgezet, vooral in Ji’an,” zei hij.

Freelancejournalist Soo Youn woont in New York en Los Angeles.

Fotojournalist Elijah Solomon Hurwitz woont in Los Angeles. Volg hem op Instagram @ElijahSol.