Astronomie

De Melkweg heeft nog 4 miljard jaar te leven, maar onze zon blijft bestaan

Door Nadia Drake
Foto's Van NASA

24 maart 2014

Over vier miljard jaar zal ons sterrenstelsel, de Melkweg, botsen op onze grote spiraalvormige buur Andromeda. De sterrenstelsels zoals we die nu kennen, houden dan op te bestaan.

In feite gaat ons zonnestelsel langer leven dan ons sterrenstelsel. Tegen die tijd is onze zon nog geen rode reus – maar onderhand wel groot genoeg geworden om de aardkorst te roosteren. Alle levensvormen die er dan nog zijn, worden getrakteerd op een behoorlijk spectaculaire kosmische choreografie.

Op dit moment liggen Andromeda en de Melkweg ongeveer 2,5 miljoen lichtjaren bij elkaar vandaan. Aangedreven door de zwaartekracht racen deze sterrenstelsels nu naar elkaar toe met een snelheid van 402.000 kilometer per uur. Maar zelfs met die snelheid komen ze elkaar pas tegen over 4 miljard jaar. Dan knallen de sterrenstelsels frontaal op elkaar en vliegen ze door elkaar heen, met gasachtige slierten vol sterren in hun spoor.

Voor millennia zal het stel naar elkaar toe komen en weer uit elkaar vliegen, ondertussen sterren door elkaar husselend en sterrenbeelden herschrijvend totdat uiteindelijk, als er een miljard jaar of zoiets verstreken zijn de twee sterrenstelsels samengaan. Dan krijgt ons zonnestelsel een nieuw kosmisch adres: Een gigantische elliptisch sterrenstelsel, gevormd door de botsing en fusie van de Melkweg en Andromeda.

Dit is geen hoofdstuk uit een sciencefiction boek – dit is een echte wetenschappelijk voorspelling. Dat de wetenschap dit soort gebeurtenissen kan voorspellen was het onderwerp van de derde aflevering van Cosmos: A Spacetime Odyssey.

Dat Newton de banen van de planeten kon beschrijven en Halley de terugkeer van zijn gelijknamige komeet en hedendaagse astronomen het einde van het sterrenstelsel - deze gave van voorspelling is feitelijk een wiskundig besef van de natuurkundige wetten die de bewegingen van hemellichamen dicteren. “Door enkel gebruik te maken van de zwaartekracht wetten van Newton kunnen wij astronomen vol vertrouwen voorspellen dat ettelijke miljarden jaren vanaf vandaag ons eigen sterrenstelsel, de Melkweg, zal samengaan met ons naburig sterrenstelsel Andromeda”, zegt Neil DeGrasse Tyson. “Omdat de afstanden tussen de sterren zo groot is vergeleken met hun afmetingen, zullen hooguit enkele sterren in beide sterrenstelsels daadwerkelijk botsen. Al het leven op planeten in die hele verre toekomst is waarschijnlijk veilig, maar ze krijgen een fantastische lichtshow van een miljard jaar lang.” De galactische botsing aan het einde van de derde aflevering van Cosmos volgt de tijdslijn van de animatie hieronder, die gebaseerd is op een simulatie uit 2006 van de astrofysicus Brant Robertson*. En hoe weten we in hemelsnaam dat dit eraan zit te komen?