Hoe is het om naar conflictgebieden te gaan? Een voormalige oorlogscorrespondent vertelt het ons

In de nieuwe reisserie Ticket naar het Onbekende gaan journalist Bob Woodruff van ABC News en zijn zoon op zoek naar de andere kant van conflictgebieden.

Tuesday, September 15, 2020,
Door Anne Kim-Dannibale
Mack Woodruff zwemt in een natuurlijke warmwaterbron in het Aledeghi Wildlife Reserve in Ethiopië, een van ...

Mack Woodruff zwemt in een natuurlijke warmwaterbron in het Aledeghi Wildlife Reserve in Ethiopië, een van de zes landen die hij en zijn vader Bob bezochten voor hun nieuwe reisprogramma.

Foto van Courtesy Disney Enterprises, Inc

Vorig jaar werden de gelouterde journalist Bob Woodruff en zijn zoon Mack op hun tweede dag in Beiroet voor zonsopgang ruw gewekt met het nieuws dat er explosies waren in een mediagebouw van Hezbollah. De dag ervoor waren ze hun rondreis door het land begonnen met een frisse duik vanaf de zonovergoten kliffen, samen met de locals. Dat idyllische beeld werd ruw verstoord.

Dat moment, dat werd gefilmd tijdens het nieuwe reisprogramma van National Geographic, maakte weer eens duidelijk hoe het leven kan zijn in een gebied dat bekend staat om conflicten en problemen. Op 4 augustus 2020 werden de inwoners van Beiroet daar nog eens mee geconfronteerd toen de Libanese hoofdstad werd opgeschrikt door een enorme explosie, waarbij minstens honderd doden en vierduizend gewonden vielen. De autoriteiten doen nog onderzoek naar de oorzaak en focussen zich daarbij op 2.750 ton explosief ammoniumnitraat dat lag opgeslagen in een loods in de haven.

Maar plekken zoals Libanon hebben ook nog een andere kant. De Woodruffs willen dat in hun nieuwe show Ticket naar het Onbekende (Rogue Triplaten zien door zich te verdiepen in bestemmingen en culturen waar vaak misverstanden over bestaan omdat er in de media vooral aandacht is voor oorlogen en conflicten.

Een gids begeleidt Mack en Bob Woodruff (v.l.n.r.) tijdens een rit door het Aledeghi Wildlife Reserve in Ethiopië voor Rogue Trip.

Foto van Courtesy Disney Enterprises, Inc

Vader en zoon gaan naar plekken als de Swatvallei in Pakistan, waar tot voor kort de Taliban het voor het zeggen hadden en een jong meisje, Malala Yousafzai, in haar hoofd werd geschoten omdat ze zich inzette voor het recht op onderwijs voor meisjes. Tijdens hun reis van west naar oost doen ze verder ook onder meer ColombiaEthiopiëPapoea-Nieuw-Guinea en Oekraïne aan.

De 58-jarige Bob kent veel van deze gebieden goed. Als correspondent voor ABC News was hij er jarenlang werkzaam, tot hij in 2006 levensbedreigend hersenletsel opliep toen het pantservoertuig waarin hij zat werd geraakt door een bermbom. Hij werd met spoed naar een ziekenhuis gebracht, waar hij een craniëctomie onderging (een toen nog nieuwe procedure waarbij een deel van zijn schedel werd verwijderd) en in een kunstmatige coma werd gebracht.

Na een jarenlang herstelproces, waarbij hij onder meer weer opnieuw moest leren lopen en praten, ging hij weer voor de camera staan. Wel was er één voorwaarde: “Ik moest aan mijn gezin beloven dat ik niet meer in actieve oorlogsgebieden zou werken,” vertelt hij tijdens een telefoongesprek. “Maar ik doe nog wel verslag uit conflictgebieden.”

Voor de 29-jarige fotograaf Mack was de reis een mogelijkheid om tijd met zijn vader door te brengen. Die was vaak weg voor werk dat net zo onbekend voor hem was als de landen waaruit zijn vader verslag deed. “Ik heb de kans gekregen om pa in een heel ander licht te zien,” zegt hij tijdens een van de afleveringen. “Dit is echt een droom die werkelijkheid wordt.”

Divemaster Mohamed El Sarji en Bob Woodruff duiken tijdens de opnamen voor Rogue Trip naar een ‘onderwaterpark’ bij de stad Sidon in Libanon, waar oude tanks een nieuw onderkomen vormen voor zeedieren.

Foto van Courtesy Mack Woodruff, Disney Enterprises, Inc

Op 30 juli hadden we contact met de Woodruffs, die op dat moment thuis waren, in de staat New York. Ze praatten over de reis die hen de ogen opende, maakten grapjes over de voor- en nadelen van reizen met familie en spraken zich uit over reizen na de pandemie.

Hoe heeft je ongeluk jouw kijk op de wereld veranderd?

Bob: Ik wilde niet dat Mack het gevoel had dat mijn leven elke dag in gevaar was als ik naar een gevaarlijk land ging. Ik wilde hem laten zien dat er angstige momenten waren, maar dat ik het grootste deel van de tijd nieuwe dingen leerde over een plek waar mensen niet eerder waren geweest.

Mack:Pa heeft het geweldig gedaan door ons, mijn twee zussen en ik, bij te brengen dat we niet bang hoeven te zijn voor de wereld omdat hij de pech had om dat ongeluk te krijgen. Vanaf het allereerste moment is hij er nooit boos over geweest of heeft hij de Iraakse bevolking of het land nooit iets kwalijk genomen. Het is nogal besmettelijk als iemand zoveel vergeving kan opbrengen. Het was domme pech, en het heeft ons als gezin dichter bij elkaar gebracht.

Hoe was het om terug te gaan naar de plekken waar je eerder gewerkt hebt?

Bob:Sommige dingen die we tegenkwamen waren onverwacht, omdat ze tijdens mijn eerdere reizen niet bestonden. In Colombia bijvoorbeeld, werd tientallen jaren lang gevochten door de guerrillabeweging FARC. Vroeger konden we die gebieden niet bereiken, tenzij je hele goede contacten had, dus dat verhaal deden we niet. Maar we kwamen erachter dat de rebellen op zoek zijn naar een manier om uit het oerwoud te komen, en een gewoon leven te gaan leiden, in plaats van zich steeds te verstoppen. Ze proberen toeristen mee te nemen, wat ons de kans gaf om paard te rijden in dat prachtige landschap. Dat is iets wat we vijf jaar geleden nooit hadden verwacht.

Waarom vond je het belangrijk om nu dit programma te maken?

Bob:We begonnen een jaar geleden met de opnamen, en we hadden net als de rest van de wereld natuurlijk geen idee dat we te maken zouden krijgen met een crisis als deze pandemie. Maar we wilden de wereld laten zien hoe deze landen, die in het Engels ‘rogue areas’ (schurkengebieden) worden genoemd, in de loop van de tijd zijn veranderd. We komen vaak niet veel te weten over andere delen van die landen, het gaat vaak alleen over de plekken waar meestal verslag van wordt gedaan. Die verslagen zijn meestal helaas somber en vaak negatief. Ik wist wel dat er ook andere aspecten waren om te laten zien, maar ik kreeg nooit de kans om daar te komen.

Een van de thema's waar het programma om draait is uit je comfortzone komen. Hoe is jullie dat gelukt?

Mack: Tijdens een bijeenkomst in Libanon was ik nogal zenuwachtig. Het zag eruit als die beelden uit het Midden-Oosten die in het verleden werden gebruikt voor propaganda om mensen bang te maken. Maar toen ik mijn vader met mensen zag praten, voelde het niet meer zo dreigend. Het ziet er gewoon anders uit, maar het is eigenlijk niet zo verschillend als wat we kennen uit de Verenigde Staten, zoals de protesten hier. Dat is waar het in dit programma om draait: we hopen dat we barrières kunnen wegnemen.

Wat heeft deze ervaring je geleerd over reizen met je familie? Heb je nog adviezen?

Mack: Het is geweldig om met familieleden te reizen, maar het is soms ook moeilijk. Het is voor mij nog anders, omdat mijn vader bijna was overleden. Ik ben heel dankbaar dat hij er nog is, en daardoor kan ik ook wat makkelijker over bepaalde dingen heen stappen. Mijn advies zou zijn: zorg dat je reis geen vijf maanden duurt!

Jullie hebben allebei veel reizen gemaakt. Wat hebben jullie over de wereld geleerd tijdens deze specifieke reis?

Bob: Ik heb tijdens deze trip meer gezien dan toen ik in oorlogsgebieden was waar werd gevochten. Mensen leven in landen die in onze ogen plekken zijn waar je echt niet wilt wonen. Maar bijna iedereen die wij spraken zei ons dat ze heel trots zijn op hun land. Ze willen dat de problemen worden opgelost en het is niet altijd gemakkelijk, maar ze zijn niet van plan te vertrekken.

Mack: Zelfs als je ergens al eens eerder bent geweest, hoeft dat geen reden te zijn om er niet nog eens naartoe te gaan. Er zijn eindeloos veel meer dingen te beleven dan wat er in de onlinegidsen staat. Als je daar eenmaal achter komt en merkt wat je dan allemaal beleeft en wat voor gevoel dat geeft, ontdek je al snel dat je overal naartoe wilt.

Hoe bevalt het leven in quarantaine, nadat jullie maandenlang op elkaars lip hebben gezeten?

Mack: Ik heb in Australië, in Sydney, in quarantaine gezeten en ben net terug in New York. We zijn elkaar nog niet zat.

Bob: Praat voor jezelf! Mack is net terug van een kampeertocht alleen. Maar ik denk dat we het wel uithouden.

Hoe denken jullie dat het met het reizen zal gaan als de pandemie achter de rug is?

Mack: Aangezien iedereen opgesloten heeft gezeten, ben ik benieuwd of mensen gaan reizen of dat ze juist bang zijn om in een krappe, metalen buis te gaan zitten. Ik denk dat veel mensen niet kunnen wachten om op pad te gaan, en dat anderen nog voorzichtig zijn.

Aan het eind van elke aflevering vraagt Bob aan Mack wat de volgende plek is waar hij heen wil. Als we weer veilig kunnen reizen, waar willen jullie dan heen?

Mack: Als er eenmaal overal een vaccin beschikbaar is, gaat onze volgende reis naar Italië, voor de zestigste verjaardag van mijn moeder. Dat wilden we in mei al doen, maar dat ging niet door. 

Bob: Wat mij betreft is eindeloos met familie op vakantie gaan wel het laatste! Ik zou wel weer op pad willen en verslag willen doen uit verschillende landen.

Anne Kim-Dannibale is een senior-reisjournalist voor National Geographic. Volg haar op Instagram en Twitter.

Ticket naar het Onbekende (Rogue Trip) is vanaf nu te streamen op Disney+.

The Walt Disney Company heeft een meerderheidsbelang in National Geographic Partners.

Dit artikel werd oorspronkelijk in het Engels gepubliceerd op NationalGeographic.com

Lees meer