Dieren

Dit ziekenhuis redt zeeschildpadden

In de afgelopen jaren had meer dan de helft van de opgenomen zeeschildpadden een grote tumor die in verband wordt gebracht met watervervuiling.vrijdag 2 februari 2018

Door Sarah Gibbens

In het ‘Schildpaddenziekenhuis’ van Key West in Florida zorgen dierenartsen momenteel voor 42 zeeschildpadden.

“Maar er zijn er nog vijf onderweg,” vult Bette Zirkelbach aan.

De volgende dag meldt ze dat de vijf nieuwkomers in een gewoon “mensenziekenhuis” een CT-scan krijgen.

Het Turtle Hospital is een opvang- en rehabilitatiecentrum waar sinds de opening in 1986 duizenden zeeschildpadden zijn verzorgd en weer in zee zijn teruggezet.

In het centrum worden per jaar zo’n honderd schildpadden behandeld, maar dat aantal kan sterk uiteenlopen. In 2016 kregen ze 81 schildpadden binnen, in 2015 zelfs 175. Van al deze zeeschildpadden had ongeveer de helft een ziekte genaamd fibropapilloma (FP).

FP is een herpesachtig virus dat goedaardige tumoren veroorzaakt. Op zichzelf zijn de tumoren dus niet dodelijk, maar uiteindelijk kan een schildpad eraan bezwijken doordat zijn ademhaling of vermogen om te zwemmen wordt aangetast.

Onlangs heeft het ziekenhuis geavanceerde elektrochemotherapie (ECT) toegepast om de tumoren bij de dieren te verwijderen.

Met behulp van een techniek genaamd ‘elektroporatie’ wordt een dosis chemicaliën door een dierenarts zeer plaatselijk ingebracht, zodat de therapie alleen inwerkt op het aangetaste weefsel van de schildpad en niet op het hele dier.

Groeiend probleem

Met de toepassing van deze nieuwe en efficiënte methoden hopen de dierenartsen van het ziekenhuis het hoofd te bieden aan een volgens hen groeiend probleem.

“We zien steeds meer en steeds ernstiger gevallen,” zegt Zirkelbach. “En de ziekte duikt ook op nieuwe plekken op.”

Zeeschildpadden, en om nog onbekende redenen vooral soepschildpadden, hebben vaak last van FP. Door omgevingsstress als gevolg van opwarmend zeewater en vervuiling kunnen de tumoren verergeren.

bekijk galerij

(In een kraamkamer voor Pacifische soepschildpadden zorgt klimaatverandering ervoor dat 99 procent van de schildpadjes die uit het ei kruipen, vrouwtjes zijn. Lees er meer over.)

Uit een onderzoek dat in 2014 in het tijdschrift PeerJ verscheen, blijkt dat het aantal gevallen van FP rond Hawaï door stedelijk en agrarisch afvalwater werd verhoogd. Uit een soortgelijke studie bleek in 2010 dat ook stikstofrijk zeewater het aantal gevallen van FP deed toenemen.

Zoals bijna alle andere zeeschildpaddensoorten worden ook soepschildpadden met uitsterven bedreigd.

Volgens de International Union for Conservation of Nature blijft het zoeken van schildpaddeneieren de grootste bedreiging voor deze dieren, maar ook volwassen exemplaren worden bedreigd, door bijvangst, watervervuiling en ziekten.

Veel verwondingen

In het Turtle Hospital hebben ze volgens Zirkelbach vijf verschillende soorten zeeschildpadden behandeld.

Naast FP hebben de dieren vaak ook verwondingen. Sommige zijn geraakt door schepen, andere zijn verstrikt geraakt in plastic of netten, waarbij in het ergste geval vinnen moeten worden afgezet.

Niet alle reddingspogingen hebben succes, zegt Zirkelbach.

Dieren met te ernstige verwondingen of interne tumoren krijgen van een dierenarts een spuitje.

Om gewonde schildpadden op te sporen doet het Zeeschildpaddenziekenhuis een beroep op de plaatselijke gemeenschap een melding te maken als ze een dier in nood zien.

Zirkelbach vertelt dat het ziekenhuis over een goed opgezet programma voor publieksvoorlichting beschikt om mensen te laten weten hoe ze een zieke of gewonde zeeschildpad kunnen herkennen. Ook is het ziekenhuis actief op sociale media, waar ze foto’s en succesverhalen posten.

“Deze dieren zwemmen al tweehonderd miljoen jaar op onze planeet rond,” zegt ze, verwijzend naar de vondst van 215 miljoen jaar oude fossielen van zeeschildpadden. “We willen niet dat ze uitsterven terwijl wij erbij waren.”

Lees meer