Dit tienermeisje maakte een plastic tas van garnalen

Angelina Arora uit Australië won een wetenschapswedstrijd met biologisch afbreekbaar plastic van natuurlijk materiaal.maandag 24 september 2018

Door Lulu Morris

Weet deed jij als tiener?

Reed je rond op je fiets, keek je films, deed je je wiskundehuiswerk? Angelina Arora, een leerlinge op de Australische Sydney Girls High School, doet dat allemaal, maar ze is geen doorsneetiener.

Aan National Geographic vertelt Arora wanneer ze voor het eerst oog kreeg voor de nadelige invloed van plastic op het milieu. Ze ging ooit eens als jong meisje met haar moeder naar de plaatselijke supermarkt. Het viel haar op dat haar moeder moest betalen voor een plastic tas. Nieuwsgierig vroeg ze de caissière waarom dat zo was. Die vertelde haar dat het was om mensen zo min mogelijk plastic tassen te laten gebruiken, om zo bij te dragen aan het redden van de planeet.

Dat idee, en Arora's voorliefde voor wetenschap, brachten haar ertoe om op haar zestiende een geavanceerde biologisch afbreekbare kunststof te ontwikkelen. Maar makkelijk was het niet. Na verschillende vergeefse pogingen met andere soorten organisch afval, zoals bananenschillen, kwam Arora uit bij garnalen. Het was haar opgevallen dat de schaal van de dieren wel iets wegheeft van plastic.

“Ik keek naar garnalen en vroeg me af waardoor het kwam dat hun schaal zo op plastic lijkt. Ik bedacht dat ik die stof er misschien uit kon halen en zou kunnen gebruiken om een plastic-achtig materiaal te maken,” vertelt Arora in een interview met National Geographic.

“Ik extraheerde een koolhydraat met de naam chitine en zette dat via een chemisch proces om in chitosan. Die stof mengde ik vervolgens met fibroïne, een eiwit dat voorkomt in zijde.

Ze ontdekte dat de combinatie van die twee organische producten een plastic-achtig materiaal oplevert dat binnen 33 dagen volledig wordt afgebroken, anderhalf miljoen keer zo snel als commercieel plastic.

Ze won met haar uitvinding de ‘Innovator to Market Award’ bij de BHP Billiton Foundation Science and Engineering Awards 2018. Ook kreeg ze internationale erkenning op de Intel International Science and Engineering Fair, waar ze vierde werd. Dat leverde haar bovendien een ruime beurs op voor een prestigieuze Amerikaanse universiteit. Ze moest het opnemen tegen studenten uit 81 landen.

“De wereld verandert zo snel dat veel van ons het nauwelijks kunnen bijbenen. Maar techniek, technologie en wiskunde kunnen ons via innovaties de toekomst in leiden,” stelde Chief Executive Larry Marshall van de Australische Commonwealth Scientific and Industrial Organisation (CSIRO) in een persverklaring.

“We weten dat de prestaties van de winnaars en finalisten weer andere leerlingen zullen inspireren om innovators te worden, die de grote problemen oplossen waarmee onze aarde te maken heeft.”

bekijk galerij

Maar Arora kijkt liever naar het grotere plaatje.

“Iedereen moet doen wat hij of zij kan, ik draag gewoon mijn eigen steentje bij,” benadrukt ze.

“Stop met het gebruik van dingen die je niet nodig hebt, zoals bijvoorbeeld plastic rietjes, drink gewoon uit het glas.”

De slechts zestien lentes jonge Arora heeft een grootse wetenschappelijke toekomst voor zich.

“Elke keer dat iets me niet lukt, of als er iets misgaat in het lab, denk ik terug aan waarom ik hiermee begon,” vertelt ze. “En dat is om de oceanen plasticvrij te maken, en om andere jongeren, vooral jonge meisjes aan te moedigen om het verschil te maken, op welk gebied hun passie ook ligt.”

Dit artikel werd eerder in het Engels gepubliceerd door National Geographic Australia.

Wil je weten wat jij kunt doen om te stoppen met plastic?

Lees meer op natgeo.nl/stopmetplastic

Lees meer