Gluay Hom de Thaise olifant begint aan een nieuw leven

National Geographic deed verslag van de verwondingen van Gluay Hom in een verhaal over de duistere kanten van wildlifetoerisme. De jonge mannetjesolifant is nu verhuisd naar een reservaat.maandag 12 augustus 2019

Een nieuw leven is begonnen voor Gluay Hom, een jonge olifant in Thailand die een beroerd leven had.

Hij leefde al jaren onder een tribune waar optredens plaatsvonden in Samutprakarn Crocodile Farm and Zoo, net buiten Bangkok. Zijn poten waren stevig vastgebonden, een poot was gebogen en opgezwollen en hij had een wond bij zijn slaap.

National Geographic deed verslag van zijn lot in een verhaal uit juni 2018 over wildlifetoerisme. Daarop kwamen lezers in actie. Ruim 70.000 mensen ondertekenden een petitie op Change.org waarin een oproep werd gedaan om de olifant te helpen. Maar het bleek lastig het dier te redden, omdat hij volgens de Thaise wet het bezit was van zijn eigenaar Uthen Youngprapakorn, die moest instemmen met de verkoop of vrijlating van het dier.

Na een onderhandelingsperiode lukte het Lek Chailert om de olifant te kopen. Chailert is de oprichter van Save Elephant Foundation, een non-profitorganisatie voor de opvang van olifanten in Chiang Mai. De overdracht vond op dinsdagavond 6 augustus plaats. Na een veertien uur durende rit in een vrachtwagen, is Gluay Hom inmiddels aan het wennen aan zijn nieuwe omgeving in het olifantenverblijf van de stichting. In dit Elephant Nature Park ontdekt hij zandhopen en gras, na jarenlang op een betonnen ondergrond te hebben gestaan.

“Toen hij de modderpoel zag – normaal gesproken zijn alle olifanten dol op de modderpoel - keek hij iedereen aan alsof hij wilde vragen: mag ik nu weg?” vertelt Chailert. “Hij was nog steeds getraumatiseerd. Hij loopt langzaam. Hij heeft nog veel behandeling nodig. Hij heeft nog steeds een trieste blik in zijn ogen.”

Hoe het gebeurde

“Nadat jullie in jullie verhaal aandacht hadden besteed aan Gluay Hom, namen mensen contact met mij op. Dus vroeg ik de eigenaar hoeveel die wilde hebben voor de olifant.”

Ze vertelt dat Youngprapakorn in eerste instantie een veel te hoge prijs vroeg. Ze legt uit dat ze niet bereid was om een bedrag in de buurt van de marktwaarde van het dier te betalen (rond de zeventigduizend euro) omdat ze wilde voorkomen dat hij met het geld weer een nieuwe olifant zou kopen. Chailert weigert om het uiteindelijke bedrag bekend te maken, maar zegt dat het aanzienlijk lager was dan de marktwaarde.

Youngprapakorn reageerde niet op een verzoek om commentaar van National Geographic vóór publicatie van dit artikel.

Sommige dierenbeschermingsorganisaties weigeren om dieren te kopen en kiezen ervoor om de dieren te ‘leasen’ zodat de eigenaren geen grote som geld krijgen. Maar Chailert en anderen stellen dat door de aankoop van de dieren kan worden voorkomen dat de eigenaren de dieren wanneer ze dat maar willen simpelweg weer kunnen terughalen. Bovendien wijzen ze erop dat het, door minder dan de marktwaarde te betalen, lastiger is voor eigenaren om een ander dier als vervanging te kopen.

Darrick Thomson, de echtgenoot van Chailert, was erbij toen Gluay Hom werd overgedragen. Elephant Nature Park had een vrachtwagen speciaal uitgerust voor zijn transport, met een houten rails aan de zijkant die was bedekt met anti-slip-schuimrubber, een dekzeil dat diende als zonnewering en twee tonnen met voedsel en water. De olifant bleek een geduldige passagier en kreeg een jack om tijdens een flinke hoosbui, aldus Thomson.

Chailert vertelt dat de vriendelijke, open gesprekken met Youngprapakorn cruciaal waren voor de succesvolle aankoop. Ze legt uit dat het van belang is om een goede band op te bouwen met de eigenaren van de dieren die ze probeert te redden, en om open communicatielijnen te houden. “Want het gaat om levens daar,” zegt ze, doelend op de dieren die achterblijven.

Herstel

Gluay Hom en het transportteam kwamen woensdagochtend om halfvijf veilig aan bij het Elephant Nature Park. Volgens Chailert is het dier behoedzaam zand en bladeren aan het ontdekken en loopt hij zonder ketting rond in een afgesloten verblijf op het terrein. Ze vertelt dat het team hem een paar dagen laat bijkomen, en laat wennen aan zijn nieuwe omgeving. Daarna gaan ze hem onderzoeken, en om te beginnen een röntgenfoto maken van zijn poot.

Edwin Wiek, oprichter van de non-profitorganisatie Wildlife Friends Foundation Thailand, had contact met de Thaise autoriteiten om te zorgen dat er in het afgelopen jaar controles plaatsvonden van het welzijn van Gluay Hom. Nadat het dier een medische behandeling had gekregen, ging het wat beter met zijn letsel, maar er veranderde nauwelijks iets aan zijn leefomstandigheden. Wiek vindt het fantastisch dat Gluay Hom “een tweede kans heeft gekregen.”

Hij denkt dat de spieratrofie die het dier opliep door zijn vroegere leefomstandigheden het grootste probleem is. “Doordat hij vastgebonden stond, heeft hij nauwelijks spierweefsel. Hij wordt waarschijnlijk snel sterker als hij weer gewoon kan rondlopen.”

Door de overdracht is er nieuwe informatie over de achtergrond van Gluay Hom aan het licht gekomen. Medewerkers van zijn vorige verblijf hadden tegen National Geographic gezegd dat hij zo'n vijf jaar oud was, maar uit zijn documenten blijkt dat hij in 2009 werd geboren en dus, ondanks zijn geringe omvang, al tien jaar is. Zijn moeder, Moon Mi, was zwanger toen zij vanuit Pattaya naar Samutprakarn werd gebracht. Daar beviel ze van Gluay Hom. Moon Mi is nu nog steeds in Samutprakarn.

Elephant Nature Park wil Gluay Hom uiteindelijk kennis laten maken met andere olifanten.

Volgens Wiek is het belangrijk dat het dier met andere mannetjes in contact komt, en niet zozeer met vrouwtjes, voor zijn eigen veiligheid en die van andere olifanten. Als ze volwassen worden, ondergaan mannetjesolifanten van tijd tot tijd een hormonale schommeling die ‘musth’ wordt genoemd. Hun testosteronspiegel stijgt dan enorm en ze worden agressief tegen mensen. Mannetjes krijgen meestal voor het eerst te maken met dergelijke periodes van musth als ze tussen de twintig en veertig jaar oud zijn. Gluay Hom heeft flinke slagtanden, waardoor hij volgens Wiek nog gevaarlijker is dan een mannetje zonder slagtanden.

Een olifant vol testosteron
Een olifant in 'musth' doet er alles aan om met zoveel mogelijk vrouwtjes te kunnen paren.

Daarom wordt in toeristenattracties over het algemeen gebruikgemaakt van vrouwtjes, en worden mannetjes vaak verwaarloosd. Ze worden in isolatie gehouden met hun poten aan elkaar gebonden en worden soms ook uitgehongerd.

“Ik hoop dat Gluay Hom een ambassadeur kan worden voor mannetjesolifanten in Thailand,” zegt Wiek. Hij merkt op dat zelfs reservaten zoals die van hemzelf worstelen met de zorg voor mannetjesolifanten; de perfecte oplossing is nog niet gevonden. “Ik heb één mannetje en hij vernielt alles. Hij kent zijn eigen kracht niet,” aldus Wiek.

Het is duidelijk dat er voor mannetjes grote terreinen nodig zijn, zodat ze ruimte hebben om rond te zwerven, alleen of met andere mannetjes, zoals bijvoorbeeld een oudere stier die de jongere dieren onder zijn hoede kan nemen. Ze zouden bij voorkeur niet in contact moeten komen met mensen, aldus Wiek.

In Elephant Nature Park wordt die ideale situatie benaderd. “We willen dat hij bij de andere olifanten staat. We willen niet dat hij te veel met mensen in contact komt,” aldus Chailert, die hoopvol is dat haar organisatie Gluay Hom uiteindelijk een echt thuis kan bieden. “We willen dat hij weer blij kan zijn. We willen dat hij weer een olifant kan zijn.”

Dit artikel werd oorspronkelijk in het Engels gepubliceerd op NationalGeographic.com

Verborgen dierenleed: de waarheid achter onze vakantiekiekjes

Avonturen met exotische dieren worden steeds populairder onder toeristen, mede door sociale media. Maar ons onderzoek laat zien dat veel van deze dieren achter de schermen een deerniswekkend bestaan leiden.
Video
13:04

Een kijkje in de donkere wereld van het wildlifetoerisme

Avonturen met exotische dieren worden steeds populairder onder toeristen, mede door sociale media. Maar achter de schermen leiden veel van deze dieren een deerniswekkend bestaan. In deze korte documentaire onderzoekt Natasha Daly, schrijfster voor National Geographic, het wildlifetoerisme in Thailand, waar veel bezoekers interactie zoeken met olifanten.

Oudere olifantstieren meest vastbesloten om te paren

De ontdekking zou gevolgen kunnen hebben voor de trofeeënjacht, waarbij juist op de grootste en oudste olifanten wordt gejaagd.
Lees meer